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Viajar en Grupo

 VIAJAR EN GRUPO

EXTRACTO DE LA PUBLICACIÓN DE MI VIAJE A IRAQ EN OCTUBRE 2023

Antigua Babilonia
Hablaré aquí SOLAMENTE y en general de viajes a  destinos sensibles o complejos. Cada uno es un mundo. No hay nada imposible. En mi caso valoro el no perder mucho tiempo cuando viajo a este tipo de lugares, quizás porque mis viajes tienen siempre una duración limitada (billete de ida y vuelta), y a veces he elegido formatos intermedios, con lo que viajar en grupo o con un guía local es siempre una opción interesante.
 
Me explico. Hay varios frentes que se deben evaluar en cada caso (disculpadme obviedades):

- Puedes decidir viajar solo, acompañado, con un grupo de amigos o con un grupo de viajeros (que pueden hablar o no tu mismo idioma).

- Hacer todo 100% por tu cuenta o a través de una agencia europea (que a su vez tenga un “partner” local) o directamente contratar con un operador turístico local (que puede ser o no partner de una agencia europea). 
A veces esa “agencia europea” es simplemente una persona física que se quiere ganar la vida organizando viajes en grupo. En cualquier caso (persona o agencia), valorad siempre capacidad, fiabilidad y experiencia previa.

Y a veces encuentras agencias europeas que utilizan en sus programaciones de salidas a algún reputado viajero / bloguero (o es al revés?) para ofrecer "viajes de autor" en los que supuestamente hay un "valor añadido" (traducido siempre en mayor coste) que personalmente se me escapa pero que supongo será cosa de diseño de ruta y experiencias exclusivas o rincones secretos, o altos conocimientos de algún tipo (historia, arqueología, antropología,..).

Ur
- Viajar sin guías, contratar un guía solo para lugares concretos o uno para todo el recorrido. Si contratas con una agencia europea por lo general, no siempre, viajarás con dos guías (uno de la propia agencia, el "tour leader", y otro del partner local). En algunos países, el guía u operador turístico local debe de ser “oficial” (homologado por el Gobierno) porque se encarga de informar a las autoridades de tus movimientos previstos por el pais y, en su caso, de gestionar los permisos necesarios. Es muy común que a veces ese “guía local” subcontrate otros guías para sitios concretos, como museos, yacimientos o zonas rurales donde se habla otros idiomas o dialectos.

- Transporte: por tu cuenta en transporte público (no siempre fiable) o taxis, o contratando un conductor… que puede ser guía o no. En general no lo es: mayor coste por tanto.

- Alojamientos: muchos no figuran en plataformas convencionales tipo Booking por lo que puedes precisar de un operador turístico local (porque a veces no basta un simple contacto local) o también tirar de coachsurfing.

Bagdad
- En cuanto al visado, hacerlo por tu cuenta (embajada o “visa on arrival”) o a través de una agencia local (si se necesita una carta de invitación) o europea (se encargan ellos).

Así están las cosas… y en países donde no se habla inglés o francés, has de valorar (importante) si vas a poder entenderte p.e. en un control policial o militar de carretera o por la calle.

Hay gobiernos en algunos países de África y Oriente Medio que quieren conocer quienes son los turistas que les visitan y su profesión (en algunos, los periodistas no son bien recibidos) y su recorrido exacto por el país y en qué alojamientos, en general por una cuestión de seguridad para el turista y posible efecto mediático si hubiese algún problema. Pasaporte siempre a mano. A veces puedes toparte, en carreteras o por la calle,  con policías o militares que se sorprenden de verte y hablan con sus superiores para seguir instrucciones. Nunca suele pasar nada.

Zigurat de Ur
Desde hace unos 2 años, decenas de agencias europeas vuelven a ofrecer tours organizados en grupo a Iraq. 

Tras una satisfactoria experiencia en octubre 2022 en un tour por Siria a través de Against The Compass (ATC), joven agencia que nació en noviembre 2021 de la mano de su fundador y experto viajero Joan Torres, me decidí de nuevo por ellos para visitar Iraq. 

La "actitud" de esta agencia me gusta: "viajar por Iraq puede ser duro, por lo que no todos están dispuestos a viajar allí de forma independiente". Por un lado te explican en detalle cómo puedes ir en solitario, como ellos  recomiendan (tienen un Blog de Viajes super-recomendable), pero en paralelo te ofrecen viajar con ellos. Honestidad máxima.

Mi grupo de viajeros en Iraq fue internacional y la "tour leader", como en mi viaje por Siria, por suerte fue Leti Lagarda, española, gran profesional, experta en Oriente Medio, viajera independiente y que para mí era y es "garantía" total. 
En aquella expedición por Siria con ATC aprecié el enfoque viajero, una alta experiencia previa sobre el terreno, la flexibilidad, un excelente guía local y una moderada atención a la seguridad.... sin transmitir temores infundados e innecesarios.

Kerbala
Mini-bus solo en Bagdad
En la expedición por Iraq, tuve la suerte de compartir viaje y amistad con un magnífico grupo de experimentados viajeros de todo el mundo (Australia, USA, Bélgica, Irlanda, Italia, Brasil, Japón y España).  Con un inglés mejor que el que tengo, hubiese podido interactuar con ellos mucho más. So sorry, guys! Con un minibús en Bagdad y un autobús VIP, con nevera, w.c. y wi-fi, para el resto de viaje, la comodidad fue absoluta. 

Autobús usado en Iraq
También contamos excepcionalmente con un guía local (Alí), excelente persona y muy profesional, y que era precisamente el partner local de ATC. Era justamente el  fundador y manager de Bil Weekend, operador turístico local líder en Iraq que desde 2016 organiza viajes (en grupo y privados) para nacionales y extranjeros. Nos trató de lujo, él y todo su equipo de colaboradores.


Bagdad

Las Marshes

Chibayish
En mi opinión, hay algunos aspectos básicos a la hora de elegir una agencia de confianza que organice expediciones a lugares sensibles:

Veteranía y especialización (esto se gana con años viajando, conociendo muy bien los destinos y habiendo tejido buenos contactos locales).

- relación consolidada, directa y fluida con partners locales que ofrezcan logística eficiente y buenos guías locales de confianza, bajo una red de contactos de vigilancia y acción rápida.

- no distraer ni restar 
Zigurat de Ur
interacción con la gente local.

- optimizar las rutas y diseñar experiencias menos convencionales, más interesantes y con enfoques equilibrados, evitando "turistadas" para mí innecesarias.

- promover un turismo responsable.

- durante el viaje, facilitar la información justa, sin empachos.

Erbil
- en lo posible, dar mucho tiempo libre y cierta libertad de movimientos a los integrantes del grupo en cada parada... a sabiendas de que algunos viajeros independientes que decidimos viajar a cierto tipo de destinos, lo hacemos en grupo solamente porque no nos queda más remedio o porque hemos considerado más compleja la organización. 

- ofrecer precios "contenidos" y razonables, alejados del "rejón" habitual que ves en muchos de los denominados "viajes de autor", a veces incomprensible, cada vez más presentes en redes sociales donde, desde hace 2 años, son tendencia al alza y en los que por cierto hay de todo... 

- no conformar los grupos con demasiados integrantes (no más de 10).

Hatra
Chibayish
Cuando me he encontrado con "destinos  calientes" en los que se puede precisar de una 
Kerbala
mayor cautela o existe una logística complicada de transporte (por peligroso o difícil de organizar), o por hándicaps como el idioma (si p.e. muy pocos hablan inglés) y con posibles escollos en  permisos
 de acceso, puestos de control o por visitar zonas especialmente delicadas en  destino, no me importa no viajar por mi cuenta.

Todo resulta más sencillo. Y por ello pagas más que yendo por tu cuenta... aunque dentro de un orden. 

Por otro lado, lo siento pero considero que el "reclamo comercial" de algunas agencias europeas con demasiado foco en el hecho de poder conocer gente, divertirse y hacer nuevos amigos dentro de un grupo de viaje, para mí es más un posible interesante efecto colateral que una prioridad en viajes a este tipo de destinos.

Ur

Mosul
Museo de Iraq
En el caso de Iraq es hoy perfectamente posible no ir en grupo y conocerlo en solitario o con algún acompañante... aunque, por idioma y permisos, mejor siempre con un guía local o con una agencia local oficial (autorizada por el Gobierno), con guías profesionales que te harán todo muy sencillo, conocedores de horarios, handicaps, etc.. y que rápidamente estarán informados en caso de posibles incidentes por su red de contactos. 

Pero me daba algo de pereza... y en esta nueva aventura en Iraq me apetecía "bajar un poco la guardia": ahorrar trabajo preliminar en reservas, guías y medios de transporte... y no pocos quebraderos de cabeza pero, sobre todo, no perder el tiempo en los innumerables puestos de control  en carreteras, y agilizar y superar accesos y venta de tickets, frecuentemente restringidos o muy lentos, por ser extranjero. Un acierto.

Saliendo de Kerbala
Suelo viajar casi siempre por mi cuenta y en general acompañado; solo he viajado en solitario por destinos como Peru, Malasia, Etiopía, Irán, Líbano... sin problemas.  

Frontera con Kurdistán
De hecho, en toda mi vida, solo había viajado en grupo a Siria en 2022 con ATC y a Socotra (Yemen) en 2021, con la agencia Rocky Road Travel, en inglés, a donde entonces no era posible viajar 100% por tu cuenta. 

Ambas agencias son competencia directa, aunque cada vez aparecen más y más agencias con similares destinos "offthebeatentrack" que se van poco a poco abriendo a otros nuevos (aparte de "clásicos" como Iraq Federal, Kurdistán iraquí, Socotra/Yemen, Afganistán, Siria, Pakistán, Somalia, Mauritania, Somaliland, Libia, Eritrea, Malí, Yemen continental, Sudán del Sur, o la carísima y lejana Papúa Nueva Guinea) e incluso con parecidas rutas dependiendo de la duración y del concepto, más o menos "cultural", de los tours ofrecidos. 

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